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‘El extraño caso del Dr. Couney’ cuenta de justas actuaciones que salvaron vidas de bebés

“¡No olvides ver a los bebés!”

El lema del barquero resonó desde Coney Island hasta Omaha, desde principios de los años 1900 hasta después de la Segunda Guerra Mundial, atrayendo a los turistas a mitad de camino para acercarse a un espectáculo secundario notorio.

Las atracciones: recién nacidos prematuros en incubadoras de última generación.

El hombre detrás de eso? Bueno, eso es más complicado.

La escritora Dawn Raffel descubrió una mención casual del Siglo de progreso de 1933 en Chicago en las notas de su difunto padre. El extraño caso del Dr. Couney narra su viaje por un hoyo de conejo histórico, descubriendo (y recuperando) las atracciones de la incubadora y la historia que los rodea. Es un misterio de mosaico contado en viñetas, suspenso, curiosos comentarios y algunos giros surrealistas de la trama cuando Raffel investiga los secretos del hombre que cambió el cuidado infantil en Estados Unidos.

A menudo, los libros de historia justifican sus propios temas. Una buena historia demuestra que muy poco en el mundo es tan repentino o tan singular como podría parecer. Y The Strange Case of Dr. Couney reúne atisbos convincentes de la historia en torno a su historia: los complicados antecesores médicos de Couney; el clasismo y el racismo detrás del cuidado infantil; la difusión de la retórica eugenésica; y el aumento del espectáculo de emoción barata agrega profundidad a los amplios eventos mundiales. (Raffel intercala anécdotas de historias exitosas de bebés prematuros con recordatorios de que dos generaciones de ellos fueron criadas en guerras mundiales).

Couney, con sus elegantes trajes y su cálido afecto, es un punto de entrada apropiadamente llamativo para todo, aunque Raffel parece estar cada vez más interesado en el enigma que planteó tanto para los asistentes a la feria como para los médicos. Llevaba el estigma social del hombre a mitad de camino, apretujado en el paseo marítimo entre los espectáculos, cobrando la entrada, en lugar de estar alojado en las salas de exhibición científica. Pero la tasa de supervivencia de los bebés prematuros en su “feria secundaria” fue de una magnitud mayor que en los hospitales. Y a Couney le encantó una buena sesión de fotos, pero la audiencia que cortejó más fervientemente fue doctora; parece que no ha querido nada menos que convencer al establishment de adoptar sus métodos.

Ese misterio: ¿por qué exactamente estos métodos no se volvieron respetables antes? – se abre paso a través de las entrevistas e investigaciones de Raffel, y rápidamente se convierte en una pregunta más inmediata que los detalles de los engaños de Couney.

De hecho, a pesar de la sensación de casualidad acerca de esta investigación, esa pregunta más amplia termina siendo más convincente que Couney, que ni siquiera termina siendo la figura más misteriosa de su propia vida. Es su esposa, su enfermera jefe, su hija, quienes ayudaron a construir su imperio y dejaron un papeleo mínimo detrás de ellos, quienes capturan la imaginación. A pesar de los mejores esfuerzos de Raffel para iluminarlos donde pueda, flotan a través de la historia como fantasmas hipercompetentes, llenando asides simpáticos pero dejando enormes preguntas (y pistas tentadoras) detrás.

Esa no es la desventaja que podría ser: este libro es solo la mitad sobre Couney, de todos modos. La otra mitad es un caso de estudio deliberadamente enmarcado en la teatralidad estadounidense: atracciones en el paseo marítimo, retórica política, juegos de manos familiares y la capacidad de despertar el interés durante décadas después de que te vas. (Vale la pena peinar las notas finales por la suciedad debajo de la tierra).

En sus momentos más optimistas y más pesimistas, tiene el mismo sentido irónico de contar historias que Raffel usa para resumir la capacidad milagrosa de Couney de pasear a medio contar historias sobre por qué había abandonado la grandeza europea para convertirse en un hombre a medio camino: “No uno realmente preguntó. Asuma la oportunidad. Los estadounidenses siempre lo hicieron “.

Como consecuencia de todo eso, la pregunta de si Couney fue un fraude se vuelve más obvia y menos apremiante: para Raffel, para los niños y, en última instancia, para el lector. Hay acertijos mucho más convincentes debajo, y The Strange Case of Dr. Couney sugiere algunas respuestas conmovedoras sin cerrar completamente el caso.

Es una nota al pie de página histórica fascinante, contada compasivamente.